書評》社會的興衰成敗,藏在會計裡:《大查帳》中的當責思考

知名中國史研究者黃仁宇曾提出「在數目字上管理」(mathematically manageable)的概念,是他一生治史最重要的關懷之一,也是推演出他「大歷史」視角的關鍵。從對明代財政研究的學位論文開始,到最廣為人知的作品《萬曆十五年》,他都不斷強調,欠缺有效的數字統計和管理,是決定近代東西方兩者發展的根本差異。

黃仁宇試圖擺脫意識形態,以實務面去理解資本主義,將技術上的優勢視為資本主義優越的來源。讓一切都能以數字紀錄、管理,是這個技術優勢的核心,以此為基礎,財富進而得以交換、累積,創造出動態的環境,形成正向循環,帶來經濟的成長和擴張,連帶產生了高度分工的專業社會。

「在數目字上管理」,使黃仁宇跳脫傳統朝代史的分野,以更長期宏觀的角度解讀中國歷史發展過程中,個人和結構之間的互動。為了證成這個解釋的有效性,在他專長的中國史研究之外,晚年黃仁宇還特別將研究重心移至對西方資本主義歷史的考察,撰寫成《資本主義與廿一世紀》一書。

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比起黃氏的其他著作,這本書所受到的重視和矚目相對有限,這無疑是十分可惜的憾事。該書不僅內容詳實,並且是近代史學少有的跨地域、長時間並具有明確問題意識的通史書寫。更重要的,它表現了一位習史者如何藉由過去,傳達對現在的關懷。

在書中,黃仁宇將資本主義的技術性格,在數字和維持數字信用的法治前提下,更具體地界定為:(一)資金廣泛的流通;(二)經理人才不顧人身關係的僱用;(三)相關技術上的支持和通盤使用。

▉記帳和查帳背後的意義

黃仁宇在上世紀的觀察,或許在新世紀找到了能相應和的知音。雖然提問的動機和理由不盡相同,但美國南加州大學的歷史暨會計學教授雅各‧索爾所著的《大查帳:掌握帳簿就是掌握權力,會計制度與國家興衰的故事》,某程度上回應了黃氏的觀察,並進一步提供了黃氏限於學力和出身而未察覺到的盲點。

《資本主義與廿一世紀》沒有英譯本,兩人能有相近的見解,說明了學術研究所能具有的客觀性和普遍性,實為美事。

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Photo by rawpixel.com on Unsplash

《大查帳》一書也是由數目字管理的技術面,去解釋西方的歷史發展。或許受到作者自身專業訓練的影響,索爾更具體地將黃仁宇論述中過於空泛、常識意義的「在數目字上管理」,聚焦於以複式分錄會計法(double-entry bookkeeping)為核心的「會計」之上。

這套記帳和查帳方式的價值,不僅只在於表面的收支平衡,而是在井井有條地留下所有數字紀錄之後,所衍生出的財政當責文化(financial accountability)。

有效的會計系統得以運作,就必須每個環節都不能造假;而會計系統的運作要能發揮意義,就必須有人替營收和虧損負起全責。是以,一套良好的會計就會形成監督和權責要求,逐漸形成明確的權利和義務,以讓公司乃至國家能維持運作的常態。

誠如索爾在書中直言的,這樣的系統及其背後的價值一旦成立,其影響將超越財務層面,擴及到政治的運作,成為「半理性、井然有序且大致勇於當責」的現代政府的源頭。換言之,唯有有效的會計系統,資本主義才可能存在,現代國家也才得以形成。

但人類的野心和欲望無窮,這樣理想的當責系統,要能持續穩定運作本就十分困難,如果再考慮到財政和政治的共通性,一個企圖在政治上濫權的執政者,必然也會在財政上試圖打破會計制度給予的限制和框架。

退一步說,即使不是為了私權的擴張,要讓複式分錄會計法得以運行不輟,也需要高度成熟的專業和管理,這也推導出本書敘述的主軸「會計與政治當責的效率,決定了一個社會的興盛和衰敗。」

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攝影:cpastrick

▉成也會計,敗也會計

《大查帳》從古羅馬時代為起點,一路追索到21世紀的金融風暴,透過二千多年的回顧和考察,一方面訴說著會計專業形成的歷史,另一方面也藉由一個又一個強權的興衰,證明著會計當責的重要。

順著時序,由羅馬、中世紀的基督教歐洲、佛羅倫斯的梅迪奇家族、文藝復興、西班牙哈布斯堡王朝、荷蘭東印度公司、法國太陽王路易十四、工業革命前後的英國、法國大革命、獨立革命後的美國、鐵道的建立、19至21世紀的近現代歐美……接連不止的案例,突顯了一項可怕的事實:會計的核心原則和精神,很早即已出現在人類文明中。被視為會計學之父的天主教道明會教士盧卡‧帕喬利(Luca Pacioli),其所編的第一份複式簿記印刷教本於西元1494年出版,複式分錄會計法在此先早已存在約200年。

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會計學之父帕喬利(左)畫像(wiki)

方法既存,成效亦在,這兩千多年的故事,似乎只是映證了先哲的睿智名言:人在歷史中學到的最大教訓,就是人從不曾學到教訓。不同時期、不同地區的案例,卻都有著一樣的宿命:因嚴格貫徹會計紀錄而得到崛起,然而在打天下的第一代之後,後代的繼承者漸漸有意無意地放棄了對會計的倚重,荒廢、鬆動會計系統的結果,就是迎來了失敗和滅亡的終章。

之所以如此,依本書的內容,原因或可以粗歸為兩方面,一是人類歷史上長期反商的思維。無論在新柏拉圖主義、基督教教義或啟蒙哲士的思考中,對唯利是圖的商業追求,總是抱持著敵對和輕視的態度。這點連帶影響到對商業中最關鍵技術會計的看法,認為是高利貸放款的邪惡象徵,又或以為是不登大雅之堂的雕蟲小技,讓會計技術得不到應有的肯定。

比起上述,影響更大的自然是人們無止息的欲望。掌權者刻意操弄或忽視會計的數字,以不透明、不公開的密帳,進行以債養債的奢靡夢想,在光鮮亮麗的成就底下,往往藏著腐敗不堪的惡臭。這也回到了作者從書名開始,反覆於書中強調的:複式分錄會計法涉及的不只是技術層面,要能成功運作,在數字紀錄背後必須要有權責分明的當權文化作為支撐,會計才能得以落實。

這也是《大查帳》在引言中開宗明義所言:「當一個社會不僅把會計作業當成財富交易的一環,還把它當成道德與文化基礎架構的一部分時,財務當責的功能才較能有效發揮。」如果對照作者寫作本書的出發點,對2008年金融風暴的批判,這樣的推論在說理層次之外,更是對當前社會最懇切的呼籲和期盼。

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Photo by Volkan Olmez on Unsplash

▉從當責到監督,不要切斷自己和財務的關係

從學術的角度而言,有別於過往多數學者關心的那些略顯空泛「宏大」的思想和事件,《大查帳》以看以簡樸的會計技藝為對象,道出西方整體歷史的興衰,並反應了對現實的迫切關懷,跳脫既有陳說的限制,也避開了刻意求新常見的瑣碎。此外,本書敘事流暢動人,一則則的論述事例不顯枯躁,成為讓人津津有味又寓意深遠的有趣故事,無論對會計或歷史這兩門學問而言,都是十分難得的佳作。

對一般的讀者來說,本書除了重新認識會計於歷史發展上的重要性,更重要的,或許是對制度背後「當責」的思考。

包括會計在內,維繫現代民主社會運行的諸多制度,往往被我們視為理所當然。只是表面上的行禮如儀,忽略了每一樣看似瑣碎的制度或常規,都具備有某種道德意涵,讓體制得以在權責分明的情況下,受到監督和節制。若僅限在浮面,照本宣科,那麼制度即失去了價值和意義的神聖性,知法玩法,知數字玩數字,形成對制度的操弄和破壞,其結果就是在陷入本書所揭露的歷史輪迴。

不是每個人都必需或有能力成為專業的從業人員,但在成熟的公民社會裡,每個人都不乏促進「當責」的管道和機會。若我們相信人民是國家最終的權力者,那麼不管政界或商界,之所以膽敢挑戰當責制度的規範,憑藉的不是操弄的技巧,而是人民自閉雙眼的放縱和輕忽。

在《資本主義與廿一世紀》書末,黃仁宇指出:技術上的資本主義,可以載舟亦可覆舟,能造成剝削和戰爭,但也能帶來人類社會的進步,只要我們把它視為一種組織和運動,廣泛而正確地應用,不只是拿來追求利益。

而在《大查帳》最後,作者則勉勵當前社會的人們,不應切斷自己和財務的關係,將它隔離在僅有少數人理解的小空間裡,必須要重新取回先人所揭示的,將會計數字昇華為社會、文化,甚至藝術創作中的文化雄心。

兩者一前一後的苦心告誡,說到底,都是要你我睜開雙眼,肩負起我們對公眾事務該盡的當責義務而已。

accounting07.jpg大查帳:掌握帳簿就是掌握權力,會計制度與國家興衰的故事
The Reckoning: Financial Accountability and the Rise and Fall of Nations
作者:雅各‧索爾(Jacob Soll)
譯者:陳儀
出版:時報出版公司
定價:480元
內容簡介➤


作者簡介:雅各‧索爾

南加州大學的歷史暨會計學教授。著有《Publishing The Prince》及《資訊大師》(The Information Master)。他在2011年榮獲麥克阿瑟「天才獎」。目前定居洛杉磯。

 

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資本主義與廿一世紀
作者:黃仁宇
出版:聯經出版公司
定價:450元
內容簡介➤

 


作者簡介:黃仁宇

華裔美籍歷史學家,以明史研究及倡導「大歷史觀」而為世人所知,著有《萬曆十五年》、《中國大歷史》等暢銷作品。

 

◆作者訪台資訊◆

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講  題:如何打造一個當責社會?──《大查帳》作者雅各‧索爾訪台演講
時  間:2017-09-16(六) 19:00~21:00 
講  者:雅各‧索爾 (南加州大學的歷史系暨會計系教授)
與談人 :劉順仁 (國立臺灣大學管理學院會計學系教授)
地  點:台北市建國南路二段125號 (台北市立圖書館總館B2演講廳) (近捷運科技大樓站)
報名網址:https://goo.gl/N8T68W
活動介紹:
橫跨歷史與會計領域的奇才、麥克阿瑟「天才獎」得主──雅各‧索爾JACOB SOLL,將帶領我們追蹤會計文化、社會經濟成就及政治權力之間的緊張關係,探索歷史與會計的奇妙旅程……
藉由《大查帳》在台灣的出版,時報出版邀請作者訪台,並邀請台灣的重要學者劉順仁教授與之同台交流對談,透過面對面的互動,讓我們更容易理解作者的洞見,認識財務當責文化對國家社會的重要性。
贈票活動:即日至9月12日中午12點,至Openbook閱讀誌臉書(https://goo.gl/Nr1y7M),分享本書評,並留言貼上本書評你最喜歡的段落,即可參加抽獎,一共會抽出5位。9月12日中午公告抽獎名單。

 

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